Qu’est-ce qu’un monastère ?

Les communautés monastiques chrétiennes sont apparues aux premiers siècles de notre ère, sur les terres arides d’Orient. Elles se sont ensuite implantées en Occident et ont connu un essor exceptionnel durant tout le Moyen-Age.

Le monachisme occidental connaît plusieurs grandes périodes de développement. L’acte fondateur est celui de saint Benoît de Nursie (480-540), initiateur de la célèbre abbaye italienne du Mont-Cassin (photo ci-dessus), qui édicte, avec la règle bénédictine, dès le VIe siècle, les premiers principes de la vie dite cénobitique. Cette règle rythme la vie communautaire et amène moines et moniales à occuper leur temps dans la recherche de Dieu, partagés entre prière (ora), travail (labora) et étude méditative de l’Écriture sainte (lectio divina). Selon cette règle, la communauté monastique vit dans l’ascétisme et doit tenter de développer son autonomie afin de préserver son isolement hors du monde.

La journée de travail est rythmée par la prière. La liturgie des Heures des monastères est répartie en sept offices quotidiens qui réunissent la communauté autour de l’autel, plus un office qui a lieu pendant la nuit.

Les VIIe et VIIIe siècles assistent à une éclosion de multiples ordres aux caractéristiques propres : la solitude silencieuse des chartreux (saint Bruno), l’austérité cistercienne (saint Bernard) et, avec saint François d’Assise, la pauvreté des ordres mendiants : franciscains, dominicains, carmes et augustins.

Le cloître, lieu emblématique du monastère
Le monastère, dirigé par un supérieur ou un abbé, peut prendre l’appellation abbaye, prieuré ou couvent*, selon sa taille et le type d’occupation. Le cloître, un espace de circulation situé sur le flanc de l’église, permet de desservir les différentes ailes du monastère. Il est aussi un lieu important de vie spirituelle des religieux de la communauté. Il s’agit d’un espace ouvert sur le Ciel mais coupé du monde, dans lequel chaque moine peut s’isoler pour méditer et prier.

Autour de cet élément central, on trouve les déambulatoires, les cellules, le réfectoire et la salle capitulaire qui sert d’espace de discussion pour la vie et la gestion de la communauté. L’infirmerie, le noviciat, la bibliothèque et les espaces de travail occupent une grande place au sein du monastère, auxquels s’ajoutent les bâtiments nécessaires à l’exploitation agricole. Chaque moine, fort de ses compétences particulières, contribue à la vie de la communauté religieuse mais doit trouver également dans son travail une source d’élévation spirituelle. La bonne organisation du travail collectif contribue à l’harmonie et à la paix du monastère, nécessaires à la prière.

Par leur nombre et leur organisation, les monastères acquièrent ainsi une importance considérable dans l’Europe médiévale. Ils deviennent de prospères établissements créateurs de richesses mais également des lieux de transmission du savoir notamment grâce au travail insatiable des moines copistes, qui retranscrivent des livres dans le scriptorium. Ces moines deviennent alors de formidables transmetteurs du savoir et de la culture. L’idéal monastique, même s’il suscite actuellement moins de vocations qu’à son âge d’or médiéval, se perpétue encore aujourd’hui.

Marie C.,
d’après l’article de Benjamin Fayet 
paru sur Aleteia

*Une abbaye est dirigée par un abbé ou une abbesse. Un prieuré par un prieur ou une prieure. Couvent ou monastère sont des termes génériques pour l’ensemble des maisons religieuses communautaires soumises à une règle. (Cette note est une ébauche, libre à chacun de compléter !)

La vidéo ci-dessous montre des vues d’un monastère (en l’occurrence, un prieuré, dirigé par une prieure !) situé en Provence : on voit clairement l’église, le cloître, les bâtiments de travail et de vie.

 

P.S. L’illustration du haut de l’article représente le Mont-Cassin et vient de Wikipedia.

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